Wendel Clark – #17

Wendel L. “Boomer” Clark (nascido em 25 de outubro de 1966, em Kelvington , Saskatchewan ) é canadense, jogador profissional aposentado de hóquei no gelo. Ele talvez seja mais conhecido por ter sido um membro do Toronto Maple Leafs, comandando a equipe de 1991 a 1994 . Durante este tempo, ele foi muitas vezes citado como “Captain Crunch”, devido ao seu estilo muito agressivo e intenso.

Início da carreira

Uma estrela do hóquei júnior, defensor dos Saskatoon Blades da Western Hockey League, Clark foi membro do time do Canadá que ganhou a medalha de ouro no Campeonato Mundial Júnior de Hóquei no Gelo de 1985. Clark passou ao ataque depois que foi selecionado na primeira escolha geral pelo Toronto Maple Leafs no Draft da NHL de 1985. Sua carreira profissional durou de 1985 até 2000, e neste tempo ele jogou pelos Leafs (em 3  períodos diferentes), Quebec Nordiques, New York Islanders, Tampa Bay Lightning, Detroit Red Wings e Chicago Blackhawks.

Clark era conhecido por seu jogo físico e por sua mentalidade ofensiva combinada com a habilidade para marcar gols. Depois de sua temporada como novato, ele foi convocado para o Time de Novatos da NHL e terminou em terceiro na votação para o Calder Memorial Trophy. A séria lesão nas costas que Clark sofreu durante um jogo contra o Chicago Blackhawks em 1987, quando recebeu um cross-check na trave de seu próprio gol, impediu o seu progresso como um jogador de elite da NHL. No entanto, ele era o favorito da torcida no Maple Leaf Gardens e ganhou um lugar nos corações dos fãs dos Leafs quando ele mostrou energia adicional durante a última da partida era de Harold Ballard, considerado como o pior período da história da franquia. Ele foi nomeado capitão do time para a temporada 1991-1992 .

Durante a temporada 1992-1993, segundo ano de Clark como capitão do time, a equipe bateu seus recordes em vitórias (44) e pontos (99) e também chegou aos playoffs pela primeira vez em três anos. Os Leafs tiveram uma temporada memorável chegando às finais da Conferência Campbell, mas depois de liderar a melhor de sete da série por três jogos a dois, eles perderam para o Los Angeles Kings liderado por Wayne Gretzky, treinados pelo primo de Clark, Barry Melrose . Dois momentos marcantes na carreira aconteceram nestes jogos: sua defesa à Doug Gilmour , resultando em um Marty McSorley machucado e surrado, e seu hat-trick no jogo 6 da série de sete jogos.

“Essa série foi provavelmente a mais emocionante que eu vi por aqui”, proclamou Clark, que tinha 20 pontos (10 gols e 10 assistências), em seus 21 jogos durante os playoffs de 1993. “Foi o mais longe que os Leafs avançaram em muito tempo, a equipe vinha bem, na hora certa, e todo mundo estava fazendo o seu trabalho.”

Enquanto Clark era conhecido por jogar de forma dura e física (acumulando 1.690 minutos de penalidades na carreira), as lesões frequentes fizeram com que ele jogasse apenas uma temporada completa. No entanto, ele conseguiu uma marca impressionante de 46 gols em 64 jogos para os Leafs durante a temporada 1993-94 , jogando em uma linha com Dave Andreychuk e Doug Gilmour. Nos playoffs, os Leafs chegaram pela segunda vez consecutiva aos finais da conferência, mas caíram por 4-1 para o Vancouver Canucks , que eram treinados pelo futuro treinador dos Leafs, Pat Quinn.

Reputação

Wendel Clark veio para a NHL e se recusou a abaixar a cabeça para os jogadores mais durões da liga, colecionando 227 minutos em penalidades durante a sua primeira temporada. Clark ganhou rapidamente a reputação de jogador durão, que não fica preocupado em entrar numa briga. O seu check mais famoso é talvez um hit dado no defensor do St. Louis, Bruce Bell. Vindos de lados opostos, Clark acertou Bell com a cabeça baixa, o que fez o defensor ficar inconsciente. Muitos hits lendários foram se somando em sua carreira, o que levou ao seu famoso apelido, Captain Crunch.

Desde cedo em sua carreira, Clarke brigou com os os jogadores mais temidos da liga, ganhando fama de ótimo pugilista. Apesar do seu tamanho, ele sempre enfrentou os oponentes bem maiores que ele, mostrando uma ferocidade inigualável. A lista dos oponentes de Wendel Clark lista todos os jogadoresdurões de sua era na NHL: Craig Berube, Bob Probert, Dave Brown, Cam Neely, Rick Tocchet, Mark Tinordi, Garth Butcher, Marty McSorley, Mike Peluso, John Kordic e Brad McCrimmon.

Devido à sua idade, reputação e contusões, o número de brigas foram se tornando menos frequentes no decorrer de sua carreira. Mas apesar de inúmeras contusões, a habilidade de Wendel Clark de mudar o clima de um jogo com um simples check continuou com ele até sua aposentadoria.

Negociações

Em Junho de 1994, quando estava mais valorizado, Clark foi negociado e enviado ao Quebec Nordiques numa troca envolvendo diversos jogadores, incluindo o jovem notável, Mats Sundin. Ele foi sucedido como capitão dos Leafs, por Doug Gilmour. Clark jogou a temporada de 1994-95 pelos Quebec Nordiques, uma temporada encurtada pelo lockout da NHL.

Após os Nordiques se tornarem o Colorado Avalanche, Clark teve disputas contratuais com seu time. Como resultado, logo após o início da temporada 1995–96, ele foi enviado ao New York Islanders numa troca envolvendo 3 partes, onde Claude Lemieux foi para o Colorado e Steve Thomas para o New Jersey Devils. Clark jogou 58 partidas com os Islanders, mas, ao final da temporada, retornou aos Leafs.

Final da carreira

Em 1998 Clark assinou como free agent com o Tampa Bay Lightning, onde ganhou vaga no time Norte Americano do All-Star game, e marcou 28 gols em 65 jogos. Apesar do seu sucesso no Tampa Bay, ele foi negociado e enviado ao Detroit Red Wings, onde ele terminou a temporada 1998–99. Clark assinou com o Chicago Blackhawks em 1999, mas somente jogou 13 jogos defendendo o time.

Ao retornar aos Leafs em 2000, depois de ser mantido no banco pelos Blackhawks, Clark não foi mais um jogador efetivo no restante da temporada, mas encontrou seu jogo novamente nos playoffs. O amor que os torcedores dos Leafs possuem pelo seu ex-capitão foi visto quando eles aplaudiram em pé por 1 minuto e meio, após Clarke ter levado o time ao ataque e chutado na trave no jogo 1 contra o New Jersey. Durante o jogo 4, Clark fez a assistência para o gol que deu a vitória aos Leafs por 2 a 1 e empatou a série contra os Devils.

Aposentadoria

Wendel atualmente trabalha para o Toronto Maple Leafs como um embaixador na comunidade e relações públicas. Ele pode ser visto em quase todos os jogos dos Leafs no Air Canada Centre, geralmente acompanhado de sua esposa Denise e seus filhos. O Toronto Maple Leafs homenageou o ex-capitão, içando o seu lendário número 17 ao teto do Air Canada Centre em 22 de Novembro de 2008. Ele possui dois restaurantes, Wendel Clark’s Classic Grill and Sports Lounge, em Oakville, Ontario e Vaughan, Ontario, e reside em King City.

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